Hjalmarsson har fått lyfta Stanley Cup-bucklan hela tre gånger. Foto: Dan W Boter
Niklas Hjalmarsson har blivit en av de viktigare kuggarna i Chicago Blackhawks. Här ihop med Washingtons Alexander Ovechkin och lagkamraten Jonathan Toews. Foto: Dan W Boter
"Det har varit en härlig resa hittills och förhoppningsvis har jag några härliga år kvar", säger Niklas Hjalmarsson. Foto: Dan W Boter

Så blev Hjalmarsson en av världens bästa NHL-backar

Han har vunnit Stanley Cup tre gånger.
Ändå beskrivs han fortfarande som underskattad.
Jönköpings-Posten åkte till Chicago för att träffa Russnässonen Niklas Hjalmarsson och prata utveckling, pressen att prestera och hemligheten bakom den mäktiga sviten.

Det är tidig söndagsförmiddag i korsningen West Madison Street/North Paulina Street, väster om centrala Chicago. En strategiskt utvald plats i händelsernas centrum. På behörigt avstånd cirkulerar en handfull personer som vill handla med biljetter till den heta matchen mellan topplagen Chicago Blackhawks och Washington Capitals.

Inne i matcharenan United Center sitter Niklas Hjalmarsson och de andra spelarna och förbereder sig inför det tidiga nedsläppet, redan halv tolv. Det går att släta över den stundande kraftmätningen som en i raden av serielunksdrabbningar som ger lika många segerpoäng som alla andra matcher, men för de allra flesta spelarna är detta ett av vårens stora prestigemöten. Båda lagen nämns som potentiella slutspelsfinalister framåt sommaren.

Fakta: Niklas Hjalmarsson

Ålder: 28.

Position: Back.

Längd: 187 cm.

Vikt: 89 kg.

Nuvarande klubb: Chicago ..

Fakta: Niklas Hjalmarsson

Ålder: 28.

Position: Back.

Längd: 187 cm.

Vikt: 89 kg.

Nuvarande klubb: Chicago Blackhawks.

Tidigare klubbar: Eksjö HC (moderklubb), HV71, Oskarshamn, Rockford IceHogs, Bolzano.

Antal Stanley Cup-titlar: 3.

Antal A-landskamper: 16.

Den 28-årige backen Hjalmarsson behåller sitt lugn. Han närmar sig 400 raka matcher sedan lockoutsäsongen 2012/2013 och vet sin primära uppgift. Att stå i skuggan av det egna lagets offensiva stjärnor, såsom Patrick Kane och Jonathan Toews, för att eliminera motståndarnas dito Alexander Ovechkin, Evgeny Kuznetsov och Nicklas Bäckström.

"Alla skriker"

När mindre än fyra minuter återstår av matchen och hemmalaget leder med 3-1 ser Hjalmarsson ut att glida av isen som vinnare. Men istället häver han ur sig någonting olämpligt och drar på sig en tvåminutersutvisning för osportsligt uppförande. Gästernas Kuznetsov tackar för inbjudan och sätter reduceringen efter blott fem sekunder. Närmare än 3-2 kommer dock inte Capitals och Hjalmarsson kan andas ut.

Efter slutsignalen tar Blackhawks matchvinnare tillike Hjalmarssons svenske lagkamrat, Dennis Rasmussen, Niklas i försvar.

— Alla skriker saker ute på isen, otur att det var just Hjalmarsson som fick en utvisning, säger Rasmussen efter att det samlade mediauppbådet skingrats och han samma sekund växlat från engelska till svenska, och tillägger:

— I övrigt var Niklas som vanligt vår kanske bäste spelare defensivt.

Några dagar tidigare har Hjalmarsson valt att stå över ett träningspass i de regerande Stanley Cup- mästarnas spartanska ishall längre bort efter West Madison Street. Långtidsskadade svensken Marcus Krüger har kört individuellt innan övriga truppen tagit över isen.

— Känner jag av en del skavanker, så väljer jag att stå över vissa ispass, förklarar Niklas, när han möter upp JP:s utsände med ett fast handslag.

— Kanske hittar du en del av förklaringen till mina många matcher i rad i hur jag tar hand om min kropp...?

"Försöker vara smart"

Vad är hemligheten bakom din matchkontinuitet?

— Just det att jag fokuserar ganska mycket på att ta hand om kroppen. Under somrarna tränar jag väldigt hårt för att hålla mig i form. Jag vill inte åka på några skitskador för att jag legat på latsidan och käkat för mycket pizza hemma i Sverige.

Under NHL-säsongen har Niklas sin pudelkloka spelstil att tacka för att han varit skadefri så länge.

— Ute på isen försöker jag vara smart och inte sätta mig i situationer där jag tar onödiga risker.

Hjalmarsson poängterar att en avgörande nyckel för att upprätthålla fysisk kontinuitet är den mentala biten.

— När det blir många matcher känns det egentligen mest i huvudet. Det tär på psyket, men samtidigt finns det en charm i det. Att kunna utmana sig själv, dyka upp varje match och spela på en hög nivå varje period. Det gäller att påminna sig själv om att hockey är roligt.

Vad har du utvecklat som spelare under din tid i världens bästa liga?

— Jämnheten är någonting jag fokuserat på. När man har den rollen jag har, en mer defensiv back, och spelar mot motståndarnas bästa kedjor går det inte att ha en dålig kväll. Om jag spelar dåligt blir det minus två, tre i protokollet och vi har troligtvis torskat.

Tredje besöket hos Obama

Att ställas på prov varje match är någonting Hjalmarsson lärt sig att älska, menar den före detta HV71-spelaren.

— Det spelar ingen roll vilka vi möter. Alla lagen har fantastiska förstakedjor och toppspelare, så det är alltid en rolig utmaning för mig att stänga ner de bästa kedjorna oavsett vilka spelarna är.

Veckan innan JP:s besök i Chicago har Hjalmarsson och hans Chicago Blackhawks hälsat på hos president Barack Obama i Vita Huset, så som det anstår Stanley Cup-mästarna.

— Tredje gången för mig, inget som var annorlunda, konstaterar Niklas, utan att verka dryg. Det trodde man inte när man växte upp hemma i lilla Russnäs, att få besöka Vita Huset och det tre gånger dessutom. Klart att det var en häftig upplevelse igen.

Blev det en selfie med Obama?

— Nej, det blev vi tillsagda innan att inte be om. Men Obama verkar vara en riktigt skön kille. Man märker vilket proffs han är på att mingla bland folk och hålla tal.

Alla goda ting är tre och från Washington bar det av västerut för utomhusmatch mot Minnesota Wild, inför drygt 50 000 åskådare på TCF Bank Stadium i Minneapolis, helgen därpå.

— En häftig upplevelse på sitt sätt. Men vi gjorde ingen bra match och förlorade, vilket var tråkigt inte minst för alla fans som rest dit för att se oss vinna. Som det ser ut nu får jag även äran att spela min fjärde utomhusmatch nästa år (mot hemmalaget St Louis Blues på Busch Stadium), vilket blir ett intressant möte mot en av våra rivaler.

Det kan gå vilt till

Att Hjalmarsson blivit Chicago trogen under så många år har förstås sportsliga orsaker i grund och botten, men han säger sig stortrivas i The Windy City invid Michigansjöns sydvästra stränder.

— Det finns inte mycket att klaga på. Att jag fick komma till ett lag och en organisation som haft förmågan att gå långt och vinna titlar har gjort att jag inte haft anledning att fundera över om jag vill vara någon annanstans. Det har varit en härlig resa hittills och förhoppningsvis har jag några härliga år kvar.

Lediga dagar spenderar Niklas helst med sin fru och son i hemmets lugna vrå. Men ibland kan det gå vilt till...

— Grabben fyller två år snart, så det blir en del bus och hockeyspel med honom nere i källaren. I eftermiddag ska vi på fotbollsträning...

— Eller ja, det är väl mest lek, inte så organiserat, så det blir lite kaos. Men kul är det, även för mig.

När barnvakt är fixad, då går paret Hjalmarsson gärna ut och äter på någon restaurang i den pulserande mångmiljonstaden.

— Sedan brukar vi ha rätt mycket besök som hälsar på. Föräldrar och kompisar kommer över, så tiden går fort. Känslan "downtown" gillar vi och på lediga dagar äter vi frukost och strosar runt i affärer där.

Nio år i USA, tre Stanley Cup-ringar och många miljoner dollar på banken. Hur tänker du kring framtida målsättningar i karriären; vad motiverar dig?

— Att jag skulle vinna tre Stanley Cup hade jag inte trott. Jag hade varit överlycklig om jag bara haft en vinst. Men förhoppningsvis kan man sno åt sig en fjärde innan man lägger skridskorna på hyllan. Det är tävlingsmänniskan inom mig som motiverar och driver mig framåt.

World Cup med Tre Kronor hägrar till hösten. Hur gärna vill du vinna någonting med landslaget?

— Det vore fantastiskt att få vinna någonting med Tre Kronor. I senaste OS-finalen mot Kanada var det inget snack. Kanada var överlägset mycket bättre än oss. Den förlusten var ganska lätt att smälta, eftersom vi inte var nära att vinna den matchen. Det blir intressant att se hur den svenska ledningen väljer att formera laget när det väl drar ihop sig.

Regler för kommentarer